Hawaii Is Not All About Beaches

People usually visualize beautiful crystal clear blue beaches when they think about Hawaii. However with me, Hawaii has many other wonderful things to offer, of course, in addition to pristine beaches. And we, my husband and I, love everything about it.

Makena Big Beach (no filter – all pictures in our trip are original) DSC_0191Since I was a little girl, Hawaii has always been on my mind as a favorite honeymoon destination. Growing up in Vietnam, I was not sure that dream could come true since it is too far away. Then until ten months before our wedding day, we decided to go to Hawaii and that was such a greatest decision. I know it is further than the Caribbean, it requires more logistic planning since Hawaii has no all-inclusive packages, and it could cost a little more but let me tell you one thing: it is worth every penny in your pocket.

Kapalua Bay Beach (turquoise water)DSC_0218We had a tough time to pick one island among multiple islands of Hawaii and we chose Maui over Kauai in the “final round” just because Maui has more things to do & more good restaurants. Next time when we get a chance to come back, we will want to go to Kauai & Oahu (and Maui again & again).

The peak time to visit Hawaii is from Mid December to March (winter months), nicest time (weather wise & money wise) is spring (April – Mid June) and fall (September-November). The summer is a little warmer and crowded but in general, temperatures in Hawaii do not change much, it is beautiful all year round. Just like other islands of Hawaii, there are leeward side and windward side on Maui. Leeward side is the dry side of the island which includes West & South of Maui. Windward side has more rain which are the North and East side of the island. 

Kapalua Bay BeachDSC_0213If you asked me what I love about Maui the most, I would have a real difficult time to pick one thing. I love the crystal clear blue beaches, the daily ocean breeze/ wind, the food, the mountains, the sceneries (it’s beautiful everywhere and repeated …everywhere). I love sitting on the beach listening to Hawaiian music enjoying relaxing breeze & ocean waves, I feel we are closer to nature, hearing bird chirping everywhere…My hubby loves swimming in the ocean and the waterfalls. It is a paradise on earth, truly.

Fun Rides 

Kapalua Coastal Hiking Trail IMG_3157

Garden of Eden (This is where they filmed the beginning of Jurassic Park)DSC_0285First, let’s talk about the beaches. Most beaches in Maui (and Hawaii) have slopes, unlike a lot of beaches in the Caribbean, meaning only about five to ten steps from shore could be over 5 feet deep which could be a challenge for terrible swimmer like me. Beaches in Maui have a lot of waves, very strong waves which could be fun to swim & great for surfing. It’s gorgeous, very clean and crystal clear water with gold or white sand. Beaches in Maui (and Hawaii I believe) are very natural, in State Parks, does not have beach chairs and cabanas unless you are in a resort. They are different from beaches in the Caribbean: wilder, more windy (I love that), less humid (that was why I picked Hawaii), variable (colors of water & sand are different from beaches to beaches), bigger fishes to snorkel.

Makena Big Beach – Crazy wavesDSC_0210

DSC_0187


DSC_0203Second, food in Maui did impress both of us, from appetizers at a local bar to fancy dinners. Everything was so fresh, cooked to high quality and the taste is always just right. Papayas are small and sweet and we ate papayas everyday. I do not recall anything tasted bad there. For a foodie like me, this is the right place to be at.
Mama’s Fish House has been considered as The State of Hawaii’s iconic restaurant and we luckily got a table there on the 3rd day of our trip. Just like many other architecture in Hawaii, this restaurant is completely open-air to get all the ocean breeze in. It has a breathtaking view of the ocean. Of course, the food lived up to our expectation, very delicious. We had two appetizers: three kinds of raw fishes mixed with sauces and steak cube in grilled papaya and one entree: a grilled same day wild caught fish that I unfortunately forgot the name. The restaurant ambiance is layback and romantic.

View from our table @ Mama’s Fish House 

Beach Front @ Mama’s Fish House
I love Poke (pronounced as poki) and I tried to eat it as much as I could because fishes are super fresh there. Poke is typically raw fish cubes mixed with soy sauces and some other ingredients or wasabi.

If you have not done the Road To Hana, you have not been to Maui. It is the most winding roads in the world with the view of the blue Pacific, around mountains, lush green trees, grass velvet valleys, tropical flowers in the emerald rainforest. It has total 600 curves & crosses, more than 50 one-lane bridges and takes about 3 hour drive. We, as many other visitors, started our “Hana day” early, hit Paia town first to pick up breakfast and get gas. Paia is a cute town with trendy restaurants, eclectic boutiques, and high-tech windsurf shops stand next door to a ma-and-pa grocery, a fish market, and storefronts that have been serving customers since plantation days. Then we got on Hana Highway and begin our journey. There are many stops along the way to enjoy: waterfalls, black sand beach, peninsula, Garden of Eden (where they filmed some scenes of Jurassic Park movie), food trucks, etc. We did this on our 4th day of the trip, got out of the house at 630am and came back home before 6pm. We had so much fun. Kevin enjoyed jumping in the waterfalls and swimming. We hiked in the enormous Garden of Eden. We ate BBQ chicken and pork and drank fresh coconut at a food truck on the road. It was very delicious for a $30 lunch. We swam in the black sand beach, walked cross a waterfall stream with full of rocks, etc. After all, we made it to Hana town and it was nothing going on over there. But Hana town itself is very peaceful, gorgeous and felt like we were in the 1950s. After all, it’s not about Hana, it’s about the journey to Hana and it is definitely one of the highlights of our honeymoon.

Twin Falls – Road to HanaDSC_0261

My Kitty Friend on Road to Hana DSC_0244

Roadside BBQ Lunch

Kevin loved swimming in waterfalls

Garden of Eden – as beautiful as heaven

Waianapanapa Black Sand Beach- Road to Hana

Ke’anae Peninsula – Road to Hana

(A beautiful example of what lava crashing into the sea looks like).

2:30am the next day, we got up, packed our stuffs and drove to Haleakala summit to watch the sunrise in 10,000 ft height. It took us less than two hours to get there with winding roads in the dark around the mountains. It was rather a scary drive especially in the dark. We saw lava and realized this is an active volcano. It was really windy and cold on top of the mountain. When people from Buffalo says it’s cold & windy, you know it’s real cold and windy. We shared a blanket and waited for the sunrise for about an hour. Tourists in Maui do not usually dress right for this cold (including us), we caught one guy walked around with a hand towel (like it was the only warm thing he had in his car that day and it did look a little wet too), girls with flip flop, guys in shorts. Eventually, the sun rose at 5:41 am and it was spectacular with all the clouds around…Such an incredible scene we were lucky enough to witness.

Sunrise on Haleakala (House of the Sun)DSC_0311

Clouds are behind us 

Later of that day, we took it easy by opting for a Sunset Cruise for dinner. The cruise started at Malaaea, the most windy area of Maui. All the wind from the Pacific is funneled between the West Maui Mountains and Haleakala and comes out in Maalaea. Our cruise lasted about two hours with good food, cocktails and live Hawaiian music. The sunset was so beautiful. It was a lovely evening for both of us, probably one of my top favorite moments in Maui. We also enjoyed talking to the cruise staffs and other guests from different parts of the world.

Sunset Cruise IMG_3406


IMG_3382


We also checked out Kapalua Bay Beach which is also breathtaking, all the sight-seeing covered in the jade color of the ocean, the blue color of the sky, the black color of the rocks and the white color of the clouds. We did about one hour hiking along the coastal hiking trail which I think it is the most beautiful hiking trail I have ever been to. My hubby of course enjoyed swimming in the ocean but it was kind of rocky where he was.

DSC_0225Other stuffs we did were meeting with our photographer for honeymoon photoshoot and it was fun. We absolutely enjoyed our stay at our pretty beach condo: private, more amenities, cut some spending. Dined at a local restaurant near our condo with live soft music and wonderful food. Then the rest of the trip we relaxed at the lovely resort Hyatt Regency. We did enjoy our condo life so much and felt sad leaving it but the resort was very nice with oceanfront room to listen to the waves, spa treatments, ocean view pool, cabana on the beach with delicious food & drink service and oceanside dining. The Luau was so much fun with amazing pig roast buffet and open bar. We did not want to leave…

Lu’au – Drums of the Pacific 



Maui Hyatt Regency Resort & Spa DSC_0349

DSC_0374

Living On ParadiseDSC_0376

DSC_0394

Resort Pool DSC_0403

From Our Oceanfront Room – Listening to the waves roll inDSC_0336Speaking of weather, we are unsure June is the best month to visit Maui or not but it did not rain in our entire trip, except for 10 minutes when we were in the rainforest (Road To Hana). We did not feel the need to turn our AC on because we liked to keep our windows open to enjoy the breeze and it was always pleasant.

Garden of Eden – Road to HanaDSC_0254There were some stuffs happened during our trip like we got pulled over for speeding but we got away with it because we were on our honeymoon (ha, isn’t that a perfect excuse?). I got mosquito-bite allergies on the Road to Hana so make sure you brought bug spray with you. Our sunset cruise got to hang around the middle of the ocean for an extra one hour in the dusk to make sure the coastguard came to rescue a little random boat that ran out of power. Also there was a brush fire on the mountain near Kaanapali where our resort is so we got power outage for about one hour. What a trip!

The Beach in front of our Condo in Kihei 
It was an unforgettable trip for both of us, as Hawaii first timers. We had an amazing time and we will come back one day. We have so many things that we had wanted to do but did not get a chance in this trip: snorkeling (Maui is probably the best snorkeling place on earth), whale watching, Lavender farm on Upcountry Maui, staying at Wailea, a manicured oasis of multimillion-dollar resort hotels along 2 miles of palm-fringed gold coast. From now on, Maui stays in our memory as our dearly romantic honeymoon island and we can tell our kid(s) and grandkids all about it as we get older.


Daisy T.

 

 

 

 

 

Work-outs

gym

This February marked my three-year gym membership. I do not consider myself as an outdoor active person, so gym is the best place for me to do my work-out routines, especially with Buffalo winter, at the gym, I can enjoy my work-outs all year round.

First off, let me make this clear. I go to the gym mainly for the benefits I gain from it, not because I cannot live without it. I still struggle a little every time leaving the house for gym, especially in cold snowy days…in my cozy home with a fridge full of yummy food. But for me, nothing can beat the accomplished and satisfied feeling after a workout session.

I used to hate running (I mean running on the treadmill). But for some reasons, I love it now and even put running plan in my new year resolution. Having been running here & there starting late summer last year and weekly this year, I have noticed tremendous benefits this type of workout have brought to me: strengthen immune system (I used to have allergies during cold months but none at all this year – knock on wood), slowly build up muscles in lower body (especially where I need it the most: the stomach or maybe I just like to think that way), control weight (I like to keep my weight at a certain range -within 6 lbs, and if it goes above or below then I would do something to pull it back), feeling good (every runner knows about the runner high thing from endorphin, also the feeling when I set my goal higher and achieve it every week).

Being a beginner, I am currently at less than 10 mins/ 1 mile (someone told me that’s the average speed for female runners). That being said,  please excuse my blurry photo above, I ran 3 miles (4.8 km) in less than 30 mins and burned 355 cal. I set my goal higher every week so hopefully by the end of this year, I will be able to call myself a runner.

Currently on my tune list for running, I know they are cheesy:

  • Don’t Wanna Fight (Alabama Shakes)
  • Make Me Like You (Gwen Stefani)
  • Girl Crush (Little Big Town)
  • Like I’m Gonna Lose You (Meghan Trainer)

On my workout schedule, there are also gym classes that I have been always doing: total body sculpt on Mondays, kick-boxing on Tuesdays which I think it is also a great way to burn mega-calories beside running. I love playing racquetball but its hard to put it on my weekly calendar since I do not have a partner that can commit to it as I do. If you know me well enough, you might notice how badly I got hurt when people cancel on me (last minute even worse). Anyway I am pretty happy with my workout schedule at the moment and still trying to change it up so my body will not get comfortable.

My 2015 resolution had improving swimming skill on the list but I failed to accomplish it. I did call swimming schools but they don’t teach adults ??? I tried to swim a lot in our Bahamas vacation last Sep but don’t think I got anywhere better, probably should just admit that I’m not a water person at all and put that swimming plan to bed.

IMG_1720

(Photo was taken while waiting for my bridesmaid to try on her dress)

What I like about myself is being discipline in my workout routines even though I cannot go to the gym as much as I want. Currently I do the first 3 days of the week and if for some reasons, I could not make it, I would feel super guilty and would have to make up by other days of the week. For example, I had to have my wisdom tooth pulled this past Tuesday and was planning on going to the gym right after the dentist appointment, but that damn tooth kept bleeding so gotta stay home and rest for the night.

Last but not least, to pair with a workout schedule is a healthy diet. Knowing carb is bad but I can’t live without bread & rice so I have decided to keep them. But sugar is another story, I cut sweet treats as much as possible. For mornings, I love a cup of grapefruit juice with ice cubes (squeezed from a grapefruit, not juice boxes), or avocado smoothies of course with some French bread or eggs. Lunches & dinners are mostly Vietnamese cooking but sometimes I do Thai and American. I’m trying to replace vegetables oil with olive and peanut oil and as far as cooking style, do less frying and grilling.

Grapefruit juice

(Photo: my awesome cocktail while at work, I mean hand-squeezed grapefruit juice)

Living healthy is fun and hopefully keep my look younger. Now I might be able to add gymming as my hobby in addition to cooking. Well its not that cool of a hobby but as long as its beneficial, who cares?

Daisy T.

Điều Không Thể

IMG_8753  Cách đây vài ngày tôi có hẹn nha sĩ đi trám răng. Cũng đã rất lâu rồi không trải nghiệm vụ này nhưng theo những gì nhớ được thì trám răng cũng khá đơn giản, không đau như nhổ răng nên tôi rất thoải mái lái xe đến gặp nha sĩ sau giờ làm việc.

Vừa vào phòng, bà nha sĩ giơ ra cây kim tiêm ngay mặt làm tôi phát hoảng. Hỏi tại sao phải gây tê thì bà ấy bảo trám răng thông thường phải gây tê, đặc biệt khu vực trám của tôi nhạy cảm. Thật ra do không chuẩn bị tâm lý nên tôi hơi căng thẳng vụ tiêm chích này. Sau vài giây suy nghĩ, tôi đồng ý nằm im chịu trận. Cả quá trình gây tê chỉ có 10s mà đau chảy nước mắt, rồi cả tiếng đồng hồ nằm há miệng cho một đống dụng cụ nha khoa càn quét càng không thoải mái tí nào. Về nhà miệng vẫn còn tê, sau một tiếng thì bớt lại chuyển sang đau nhức. Làm gì làm chứ trám răng cửa là oải nhất vì phải gây tê ở vùng lợi nằm phía trên là nơi rất nhạy cảm nên đau lắm.

Tối hôm đó tôi õng ẹo đòi ăn súp và nhăn nhó đòi hỏi đủ thứ với anh. Tội nghiêp anh chiều chuộng và còn bảo tháng sau, khi tôi nhổ 2 cái răng khôn chắc còn khủng khiếp hơn nữa nên anh sẽ xin nghỉ phép ở nhà chăm sóc cho tôi. Nhổ răng khôn (wisdom tooth) thường được coi là phẫu thuật rồi nên mỗi khi nghe tới đa số bà con dựng tóc gáy.

Đêm đó chợt nghĩ về bà Nội đang bệnh nặng ở quê nhà. Nội tôi năm nay 85 tuổi, yếu lắm rồi. Thật ra chỉ vài năm trở lại đây, tình hình sức khoẻ của Nội suy yếu hẳn so với lúc trước. Hồi năm 2013 về thăm nhà thì Nội tuy bị lãng tai nghe không rõ chứ vẫn còn khoẻ lắm. Cuối tuần trước Nội bị té phải trải qua phẩu thuật xương ở chân đau lắm. Tôi tự nghĩ cái đau trám răng của tôi thì đáng là gì so với cái đau Nội đang phải chịu đựng. Già yếu, mà còn phải trải qua đau đớn như vậy, xót xa quá. Tôi lại thấy mình nhỏ bé làm sao…rồi khóc…

Khi rời VN vào mùa hè năm 2007, ký ức của tôi về người thân của mình dường như dùng lại ở đó. Từng gương mặt, giọng nói,..8 năm sau nhìn lại sao ai cũng khác đi với nhiều tóc bạc, nếp nhăn, sức khoẻ…Lại buồn…Thời gian thật tàn nhẫn, không chừa một ai bao giờ. Nội tôi ngày trước trưa nào cũng nằm đọc báo, rầt rất nhiều báo. Nội rất thích cập nhật thông tin hằng ngày. Nội tôi ngày trước ngày ngày đi tập dưỡng sinh từ tờ mờ sáng, bắt xích lô hoặc xe ôm quen đi chợ, rối nấu cơm. Nội nấu ăn rất ngon, món gì cũng ngon. Nội thích nước hoa lắm mà giờ có tặng cả chục chai nước hoa cho Nội cũng có nghĩa gì đâu. Mới có gần 10 năm thôi mà sao mọi thứ lại khác đi nhiều quá….

Tôi sợ thời gian…tôi muốn người thân của mình không bao giờ đi xa…vì nỗi đau để lại quá lớn…

Tính tôi trước giờ rất hiếm khi hối hận về điều gì mình đã làm hoặc không làm. Tính quyết đoán và tôi thường có những quyết định rất chính xác. Duy chỉ có một điều mà tôi tự trách mình là 2 năm về trước về thăm nhà, tôi lại không có một tấm hình nào chụp chung với Nội. Điều mà có lẽ giờ đây mãi mãi tôi không bao giờ thực hiện được nữa. Đối với tôi, cái gì cũng có thể miễn là mình muốn, giờ đây tôi ở bên này, chẳng làm gì được cho người thân của mình, cảm giác bất lực quá. May lắm bắt chuyến bay về thì cũng có làm Nội khoẻ lại được đâu.

Ngày 15/7 vừa rồi là đúng 8 năm tôi sống ở Mỹ. Suốt 8 năm bao nhiêu điều trải qua, tôi chưa bao giờ có một suy nghĩ rời xa quê hương, sinh sống ở Mỹ là một sai lầm. Tôi yêu từng phút giây sống ở đất nước này. Bạn bè cũ thường bảo do tôi hạp với nước Mỹ. Có lẽ cũng đúng! Duy chỉ có một điều tôi không thấy trọn vẹn là xa gia đình, những người tôi thương yêu nhất. Cho nên mong ước nhỏ nhoi của tôi có lẽ là được sống gần người thân nhiều hơn, được về VN nhiều hơn, gia đình tôi sang bên đây thường xuyên hơn. Thế là hoàn hảo nhỉ!

Gần đây tình hình chính trị ở VN diễn biến phức tạp quá. Tôi yêu đất nước mình và mong mỏi sự bình yên cho người thân mình, cho dân tộc mình. Đó mới là điều quan trọng nhất. Mong đến ngày về thăm quê hương, ăn vặt ở SG, ra biển, thưởng thức đặc sản…Con người VN dễ thương gì đâu, hiền lành gì đâu….Ai nói gì nói chứ tôi thấy về VN dịch vụ tốt quá chừng, đi hàng quán nào phục vụ cũng tốt, kể cả các chú hải quan vốn khét tiếng mà còn cho tôi mượn điện thoại di động gọi cho người thân khi tôi sắp lên máy bay nữa. Bởi thế cho nên cho dù đi đâu, ở đâu, mai mốt già tôi cũng mong được về hưu ở nước mình. Lá rụng về cội là vậy!

Một ngày cuối tuần không yên tĩnh suy nghĩ mông lung.

Buffalo, 7/2015

Đám Cưới Kiểu Mỹ

Lilac &Lavenderlavender-purple-white

Tôi viết bài này dành tặng bố mẹ, người thân trong gia đình, và bạn bè vì mọi người sẽ bay sang Buffalo tham dự đám cưới của chúng tôi vào mùa hè năm tới. Ngoài ra cũng để bạn bè tham khảo đám cưới ở Mỹ khác với ở Việt Nam mình như thế nào.

Sinh ra & lớn lên ở Việt Nam mà thời gian dài sống ở nhà, tôi ít khi được dự một tiệc cưới mà cảm thấy thật ý nghĩa, thật vui và ấm cúng. Hình như rất nhiều đám cưới khá giống nhau, mọi người vội vã xuất hiện, ăn uống, cười cười nói nói rồi vội vã ra về. Sang Mỹ, tính đến lúc này tôi tham dự 5 cái đám cưới của bạn bè,  nói thật đi dự đám cưới nào cũng thấy háo hức, cái gì cũng đẹp, tỉ mỉ, có dấu ấn riêng mà phần nhảy nhót tiệc tùng luôn là vui nhất.

Bắt đầu từ phần đính hôn, ở nhà thông thường quen nhau chừng một thời gian là các cặp đôi tính đến chuyện cưới hỏi. Ở Mỹ thường cặp đôi (chính thức) tính chuyện đám cưới sau khi đính hôn. Các anh thường luôn muốn cầu hôn một cách bất ngờ theo cách mà các cô thích (ví dụ có cô thích được cầu hôn trước bàn dân thiên hạ, có cô chỉ thích riêng tư), thường bí mật đi chọn nhẫn. Tuỳ theo điều kiện tài chính và khả năng chịu chi mà giá trị nhẫn đính hôn cũng khác nhau, giá từ $1000 đến hơn $1,000,000 cũng có (mà giá này thì chỉ có các minh tinh thôi), nói chung trung bình chắc khoảng tầm $5000-$10,000. Cũng có nhiều người áp dụng cách tính nhẫn đính hôn nên bằng 2 tháng lương trước thuế của chàng cộng lại (cái này nói nhỏ chơi cho vui chứ không phải luật bất thành văn đâu ạ).

Thật ra từ xưa tới nay quen ai từ lúc bắt đầu hẹn hò hay tính chuyện trăm năm, tôi là đứa rất thụ đông. Nói theo ông bà xưa chắc là đứa nhát cấy hay dùng từ mỹ miều hơn chắc là truyền thống Á Đông. Cho nên yêu nhau 3 năm trời, và rất hạnh phúc, tôi cũng chả đề cập chuyện cưới xin, cũng chẳng gì vội vã vì mình vẫn còn trẻ chán (cái này tự kỷ để an ủi mình). Cho nên nói thực lúc anh ấy cầu hôn tại Grand Canyon, tôi rất bất ngờ và vui hơn nữa là anh ấy cũng đã thưa chuyện với bố mẹ tôi trước đó.

Rồi cũng đến lúc chúng tôi phải lên kế hoạch cho đám cưới của mình. Tôi quyết định tổ chức đám cưới ở Mỹ và chỉ có 1 đám cưới nên sẽ không có tiệc cưới thứ 2 ở VN. Phần vì tôi sống bên này nên đa số bạn bè ở đây, phần vì tôi muốn gia đình, người thân, bạn bè mình nhân tiện sang đây kết hợp du lịch, và phần vì tôi muốn tự tay chăm sóc từng chi tiết tỉ mỉ, chọn vendor cho đám cưới của mình cẩn thận nhất mặc dù biết rõ sẽ tốn kém hơn, nói đến con số cho vui, trung bình một cái đám cưới ở Mỹ tốn khoảng $28,000 (dao động tuỳ thành phố, tiểu bang). Theo truyền thống thì gia đình cô dâu sẽ chi trả những khoản chi lớn của đám cưới như tiệc cưới, hoa & trang trí, gia đình chú rể sẽ phụ phần nước uống, và rehearsal dinner (cái này chắc dịch là tiệc nhóm họ trước ngày cưới). Tuy nhiên hiện tại có khoảng 30% các cặp đôi chọn cách tự chi trả cho đám cưới của mình. Về phần mình thì tôi chọn cách này vì ai biểu ảnh chọn lấy vợ VN nên làm gì có chuyện nhà gái chi trả chính.

Do phải lên kế hoạch rất chi tiết nên thời gian chuẩn bị cho đám cưới ở bên này thường dài hơn ở nhà, từ một, hai, ba năm cũng có. Ở VN có khi trong vòng 1 tháng là tổ chức được cái đám cưới, từ A-Z do trung tâm tiệc cưới lo hết.

Các thứ căn bản cho đám cưới ở Mỹ là địa điểm, thợ chụp ảnh, DJ. Ngoài ra các cặp đôi (thường là cô dâu chọn, bên này cô dâu thường là người quyết định chính mọi thứ cho đám cưới) hay chọn chủ đề (theme) cho mình như vintage, rustic, hào nhoáng (glamorous), biển (beachy), hay chọn tông màu chính. Ví dụ như đám cưới tôi chọn màu chính là lavender (light purple), ngoài ra có màu ivory và soft pink, trang trí theo phong cách lãng mạn pha với intimate, rustic, và màu sắc-phong cách sẽ thống nhất trong từng vật dụng trang trí như hoa, khăn trải bàn, khăn ăn, nến, sản phẩm in ấn (thiệp cưới, chương trình làm lễ) hoặc kể cả váy đầm phù dâu và bộ vest phù rể, bánh cưới, và cả váy cưới (của tôi màu ivory (off white).

Bàn tí về áo cưới. Cái này tôi thích ở VN hơn vì ít tốn kém, có thể thuê. Bên xứ này, cô dâu lè lưỡi mua áo cưới giá trung bình từ $1000-$4000, còn cô dâu nào thích label (Vera Wang, Oscar de la Renta, Badgley Mischka, etc) thì phải rút hầu bao nặng hơn. Ai cũng quan niệm áo cưới để kỷ niệm mà tôi thấy kỷ niệm gì đâu phải bảo quản, tốn chỗ trong tủ gần chết, mà có mấy khi được mặc lại. Con cái sau này nó thích phong cách khác, có mà thèm mặc của mình. Mà có một điều phải công nhận là áo cưới bên này có ý nghĩa ghê lắm, thử quá trời mới chọn được vì phải là hoàn hảo từ dáng áo, thiết kế, chi tiết, màu sắc. Tôi thử chắc cũng 50 cái cuối cùng mới chọn được một cái. Mà đi thử áo cưới là toàn bộ các cô phù dâu, bạn thân, mẹ ruột, mẹ chồng, chị em gái theo truyền thống đều thích đi theo để ngắm nghía và đóng góp ý kiến. Chắc tôi thuộc dạng low-key bride nên chẳng quan trọng sự hiện diện của ai, cứ nghĩ mình mình đi cũng xong tất, mà lạ ghê mỗi khi tôi báo về cuộc hẹn thử áo cưới (dress fitting appointment) sắp đến là ai cũng đòi đi, có hôm chả thèm báo ai mà cô bạn cùng team ở công ty vô tình biết được cũng đòi theo. Rồi hôm tôi đi NYC để thử áo cưới, bạn gái cũ của chồng sắp cưới của tôi cũng tình nguyện đi theo. Tôi cũng chả phải cao cả gì mà giao lưu với người xưa của chồng nhưng cô này làm ngành thời trang và chơi với đám bạn trai của chồng tôi (bạn học phổ thông), nên chúng tôi có rất nhiều điểm chung để nói. Anyway lần đi NYC là để tôi kiếm sample sales từ các nhà thiết kế danh tiếng và thử nhiều áo cưới nhất có thể ở các tiệm đồ cưới. Phải nói là rất hiệu quả. Sau bao tháng ngày căng thẳng vì nó thì tôi cũng tìm ra 1 cái ưng ý nhất. Về lại Buffalo, thử đúng cái đó lại một lần nữa thì mẹ chồng và dàn dâu phụ đều rất thích, mẹ, em gái tôi và cô tôi cũng duyệt nên tôi rất mừng.

Lại nói về dâu phụ & rể phụ, gọi chung là wedding party. Họ thường là những người bạn thân nhất hoặc anh chị em của cô dâu chú rể. Họ đóng vai trò quan trọng từ việc giúp chuẩn bị đám cưới, tham gia tổ chức các tiệc tùng, sự kiện trước đám cưới đến trong ngày cưới. Họ xuất hiện trong các bức ảnh chính thức của đám cưới. Phù dâu chính (Maid of Honor) và phù rể chính (Best Man) là người đứng ra tổ chức tiệc chia tay đời độc thân (bachelor/ bachelorette parties) cho cô dâu, chú rể. Và họ cũng thường là người give speech (bài phát biểu về cô dâu-chú rể) trong tiệc cưới. Phù dâu và gia đình cô dâu là những người đứng ra tổ chức bridal shower cho cô dâu. Không biết tiếng Việt gọi là gì nhưng nói nôm na là bữa tiệc cho những người bạn gái và chị em gái tụ tập và tặng quà cho cô dâu.

Ngoài bridal shower, bachelor/ bachelorette parties nằm trong các sự kiện diễn ra trước ngày cưới thì còn có engagement party (tiệc đính hôn)- thường là do ba me chú rể hoặc cô dâu tổ chức và rehearsal dinner (tiệc nhóm họ). Rehearsal dinner diễn ra ngay vào buổi chiều tối trước ngày cưới (thường là ngay tại địa điểm đám cưới) để người thân cận trong gia đình đôi bên và phù dâu-phù rể gặp gỡ, ăn uống và tập dợt vai trò của mình trong lễ cưới và tiệc cưới (draft). Một số rehearsal dinner còn mời cả khách từ xa đến (out-of-town guests) vì họ thường đáp máy bay đến từ ngày hôm trước và việc mời họ dự rehearsal dinner như cách trân trọng sự không quản ngại đường xa đến dự của họ.

Bàn về tính chi tiết, tỉ mỉ của đám cưới bên này phải nói đến một ví dụ gift basket (giỏ quà tặng) cho khách book phòng khách sạn. Thường đám cưới nào cũng lên kế hoạch về phòng khách sạn cho khách mời. Thường do cô dâu chú rể đặt 1 block phòng nên giá giảm đặc biệt. Và thông tin về khách sạn cho đám cưới thường nằm ở thiệp mời đám cưới hoặc save the date card. Cũng cần nói thêm là khách tự chi trả phòng khách sạn chứ không phải cô dâu chú rể. Rất nhiều khách mời đám cưới muốn đặt phòng khách sạn vì họ khỏi phải lo lái xe về nhà khi uống say và vui chơi thâu đêm được. Gift basket là một giỏ đựng quà nhỏ mà cô dâu chú rể để sẵn trong phòng cho khách của mình để tỏ lòng biết ơn. Thông thường chỉ là những món đồ nhỏ đáng yêu như hangover food, shampoo, hay quà lưu niệm,thức ăn địa phương. Nói về đám cưới của chúng tôi, sở dĩ tôi chọn địa điểm nằm ngay bờ hồ trong trung tâm thành phố ngoài những ưu điểm nổi trội của địa điểm như thức ăn, dịch vụ còn có sự tiện lợi: khách sạn gần ngay địa điểm tiệc cưới, và cả 2 chúng tôi đều thích đám cưới nằm ngay bờ hồ có view sông nước và view thành phố. Ngày ngày tôi làm việc ở ngay trung tâm thành phố nên “phải lòng” nó luôn.

Tuần tự các tiết mục của ngày cưới là thế này:

2 phần chính: lễ cưới (ceremony) và tiệc cưới (reception) – cái này giống VN ha!

– Phần chuẩn bị (Prep-Time): cô dâu & phù dâu, chú rể & phù rể (2 địa điểm riêng biệc) vì chú rể tuyệt đối không được nhìn thấy cô dâu trong áo cưới trước ngày cưới. Thợ quay phim chụp ảnh, thợ làm tóc, trang điểm sẽ làm việc cật lực trong lúc này.

– First look & bridal party picture: theo truyền thống thì chú rể nhìn thấy cô dâu trong váy cưới lần đầu tiên tại lễ cưới trong nhà thờ. Các cặp đôi “hiện đại” hơn thì làm “first look” tức là chú rể nhìn thấy cô dâu trước lễ cưới, ghi lại cảm xúc bởi photographer, và để có nhiều thời gian chụp hình cho phù dâu phù rể với cô dâu chú rể hơn.

– Lễ cưới: cô dâu walk down the aisle với bố của cô, sau đó cô dâu chú rể trao nhau vows (lời thề). Thường lễ cưới diễn ra từ 15-30 phút. Lễ cưới ở nhà thờ kéo dài hơn rất nhiều do có nhiều thủ tục.

– Tiệc đứng (cocktail hour): khách mời ăn các món khai vị, trò chuyện với nhau, uống bia rượu, thức uống pha sẵn. Trong lúc này thì cô dâu chú rể đi chụp hình riêng với photographer.

– Tiệc cưới (reception): mở màn bằng màn giới thiệu phù dâu, phù rể, gia đình hai họ và cô dâu chú rể. Thường theo sau màn này là first dance của cô dâu chú rể. Bàn tí cho vui, bản first dance mà chúng tôi chọn thật ra tôi đã chọn từ nhiều năm trước (trước cả khi chọn chú rể cơ), mà không ngờ bài này là top 10 những bài first dance luôn. Bực mình ghê khi phải đụng hàng nhưng biết sao giờ. Sau bản first dance là phần ăn uống. Thường ăn xong món chính (entree) là phù rể chính và phù dâu chính phát biểu, thường rất vui nhộn, cảm động, nói về tình bạn giữa họ và cô dâu-chú rể và cảm nhận của họ về cặp đôi. Sau đó là phần cắt bánh cưới và tráng miệng. Sau khi ăn no nê, phần nhảy nhót là vui nhất của đám cưói. Thường cô dâu -chú rể luôn ra sàn nhảy trước và bridal party sau đó tất cả bà con đều ra nhảy. DJ cầm trịch chính phần này nên rất quan trọng. Xen kẽ có thể là the bride tosses the bouquet (cô dâu quăng bó hoa lên ai nhặt được được tin sẽ là người lên xe hoa tiếp theo), centerpiece give-away (centerpiece la hoa, nến, v.v…trang trí tại bàn tiệc) hoặc chơi các trò chơi vui nhộn.

– After-party: phần này chắc thường dành cho người trẻ thích party thêm. Có thể tại bar, hay tại khách sạn các khách mời lưu trú.

Nói chung đám cưới thì thường lúc nào cũng vui, là ngày trọng đại nhất cuộc đời để nhớ sau này….Tổ chức đám cưới như thế nào là tuỳ điều kiện tài chính và sở thích của bạn: bãi biển, trong cung điện, nông trại rượu (wineries), nhà hàng hay nhà riêng v.v…Nhưng tốt nhất nên thể hiện được cá tính, sở thích của bạn vì đó là ngày của riêng bạn. Về phần mình, đám cưới theo phong tục Mỹ nhưng tôi sẽ thêm vào ít nhiều bản sắc Việt: như phần cô dâu nhảy một bản với bố mình sẽ là nhạc Việt Nam, hoặc quà lưu niệm cho khách mời là chút gì đó từ Sài Gòn v.v…Tôi rất mong chờ đến ngày cưới của mình vì sẽ được “celebrate” tình yêu của mình với những người tôi yêu thương nhất, và nó mang nhiều ý nghĩa trong cuộc đời tôi.

Bang for your buck: Bonefish Grill Wednesday Special

I’d like to start taking notes here on deals & steals I find. Why? 1. I like to keep things low-key, laid-back so I can keep my cash not flying all over. 2. My friends can be benefit from sweet deals I share.

Now let me start with a $6 Bonefish Grill Wednesday Deal called Bang Bang Shrimp. For the quality & quantity of the food at that price, I think it’s a steal! You’ll get approx 20 delicious (a little) spicy shrimps with tasty sauce & complimentary yummy bread with olive oil/balsamic herb to dip. Not to mention you can order it take-out & enjoy it in your cozy home.

I know Bonefish Grill is a chain restaurant with millions of locations across the States. But who would care if their food is good? Folks usually prefer local joints to dine. And I totally don’t disagree with that but I do have some exceptions such as Outback Steakhouse & Bonefish Grill. They’re chain but their food is pretty fantastic.

In brief, if you’re a seafood lover (like myself), check it out! Last but not least, do spread the words to keep the deal going & good business for a nice place like that.

IMG_6890-0.JPG

She’s a Beauty

Getting lost can be good and bad and our cats have proved that is true. Our first kitty, Moon, walked to the neighbor’s party and got killed by their two evil dogs. Our 2nd and current cat, Sunny, wandered to our friend’s birthday party from next door to meet us and in the same night we decided to bring her home, give her care and love for the rest of her life.

IMG_5669

Photo: Posing for picture taking with birthday toy (turning 1)

We both thought Sunny was a male cat and later the vet told us she is a baby girl. In general, Sunny is not as affectionate as Moon who was a boy, but she is cute and sweet in her own way. She needs petting when we wake up in the morning and get home from work. She likes to lay in my chest and getting pet in her head and her cheeks. It is not always permitted to pet her but she’s ok to get pet when she’s sleepy, tired or when she’s eating. What I love most about her is she’s very responsive when we call her name. She would drop everything she is doing, run all the way from the basement to come to us. She is also pretty vocal which sometimes makes me feel like I can have a real conversation with her. Indeed, she is a smart girl.

IMG_1764

Photo: I’m a tiny kitten 

Sunny is a very pretty cat. Her coat is unique and extremely soft. Everything she does is so cute and I could enjoy watching her for hours. Sunny is more in the smaller size compared to other cats. She is a white brownish Siamese mixed with beautiful blue eyes. She definitely inherits her daddy Kevin’s eyes. My phone has her new photos every single day if that can tell how cute & lovely she is.

 IMG_3074IMG_5171

Photo: Blue-eyed kitty

It is very funny to see Sunny playing with toys and chilling in her “condo”. She used to be obsessed with our socks (she thought those were her toys because she loves soft chewy toys) when she was a little kitten but she seems ignoring them a bit as she grows up. She might be a bit shy to strangers and outdoor things which is kind of good for her (and for us) since she is not trying to escape and we totally wants her to stay inside.

  IMG_5045

Photo: Sunny 1st day at home & after 10 months.

Our little fur ball is def clumsy (probably inherited this from her daddy (again). She fell down  her condo, the couch zillion times. Sometimes she was reaching me to get some petting and she fell then felt pissed-off and walked away. Sometimes she reached my chair with her two paws and got her nails stuck in the chair then she miaow real soft and cute and I gotta help her to remove her paws. When she misbehaves and got yelled at, her face is real sad and she walked down the basement entertain herself in her playground down there.

IMG_5677

Photo: Tongue kitty 

IMG_3395

Photo: About to cause some trouble. 

We know Sunny love us because she keeps following us all day long and sometimes being very talkative. But she seems not knowing how to express her love. She bites us and paws us quite a bit even though most of them are not hurting. We are still training her to get rid of those habits and hopefully one day she gets it.

 IMG_5048IMG_5612

Photo: Chilling on her big bed & her fav penthouse suite. 

If you want to give her a treat, she is a huge fan of cat milk, next choice is wet food but only the ones with gravy/sauces (not pate) and dry food can make her happy too. She loves sitting by the window watching people, cars, birds and flowers. She enjoys chilling in her private penthouse suite (condo), little cute tiny pink cat bed and her big bed in the guest room which she claims hers for now.

 IMG_4315

Photo: Waiting for mom & dad to get home every evening 

We appreciate our furry princess in our home. She brings us joys, laughs, happiness every day. You might think she is lucky to have us as her parents but we feel lucky to have her in our life. It is such a bless to see our little pet sleeping or looking for her daddy and mommy by the window when we get home from work and then she is waiting at the door with the excitement in her eyes when we come in. We wish her older brother Moon were still with us but hopefully he is happy in pet paradise.

IMG_0062

 Photo: Night time tv-couch with parents

All about steak

Beside seafood, steak is my favorite choice for dinner. Been to quite a good amount of steak houses and have been making multiple steak dinners, I have learned some good lessons and tips to chose the right beef cuts and to make delicious steak and I want to share them with my friends.

In order to make good steaks, you need to have some basic understanding about beef cuts:

beef-cuts

Forequarter cuts

  • The chuck is the source of bone-in chuck steaks and roasts (arm or blade), and boneless clod steaks and roasts, most commonly. The trimmings and some whole boneless chucks are ground for hamburgers.
  • The rib contains part of the short ribs, the prime rib and rib eye steaks.
  • Brisket, primarily used for barbecue, corned beef or pastrami.
  • The foreshank or shank is used primarily for stews and soups; it is not usually served any other way because it is the toughest of the cuts.
  • The plate is the other source of short ribs, used for pot roasting, and the outsideskirt steak, which is used for fajitas. The remainder is usually ground, as it is typically a cheap, tough, and fatty meat.

Hindquarter cuts

  • The loin has two subprimals, or three if boneless:
  • The round contains lean, moderately tough, lower fat (less marbling) cuts, which require moist or rare cooking. Some representative cuts are round steak, eye of round, top round, and bottom round steaks and roasts.
  • The flank is used mostly for grinding, except for the long and flat flank steak, best known for use in London broil, and the inside skirt steak, also used for fajitas. Flank steaks were once one of the most affordable steaks, because they are substantially tougher than the more desirable loin and rib steaks. Many modern recipes for flank steak use marinades or moist cooking methods, such as braising, to improve the tenderness and flavor. This, combined with a new interest in these cuts’ natural leanness, has increased the price of the flank steak.

(source: wikipedia)

These are American cuts. Some other countries might have different cuts and might be named differently. Apparently tenderloin is the most expensive cut which is usually served in the restaurant as fillet mignons. Porterhouse is the cut between tenderloin and short loin and usually is the most favorite (plus expensive) cut because you can enjoy both the fillet mignon melted in your mouth and the rich flavor with some fat of strip steak, great package.  Some people usually wonder what the difference between T-bone steak and porterhouse is because they almost look the same. The answer is porterhouse has a bigger amount of tenderloin (standard size has to be 1.5 inches or more).

A photo of porterhouse:

porterhouse-steak

Peter Luger is known as one of the best steak houses in NYC, where I just had dinner last weekend. This place is known for their porterhouse with the finest USDA Prime quality. Usually one piece of porterhouse is good for two. Peter Luger is by far my best fav steak house. In Buffalo, I’ve tried steak at Buffalo Chophouse, Black & Blue, Longhorn, Outback and some other places but I’m impressed with Kennedy’s Cove the most.

Some of you might know that aged dry beef make the best steak. At home, we can hardly make aged beef so I would recommend you to choose a good place to buy meat. In Buffalo, Niagara Produce and Federal Meat have great supplies.

Now let’s talk about how to make steak. Strip steak is my favorite so I always think of it whenever I want to make steak. These are two good-looking skinny strip steak for our monday night dinner:

IMG_1081

I use montreal steak seasoning on steak, add a little salt & pepper and olive oil, and cook steak on the grill to medium rare. Grilling steak can be very tricky depends on the grill, so it is safer & easier if you have a thermometer. You can get a good thermometer at Bed Bath & Beyond for under $20. Remember you want to taste the flavor of the meat as well, so you do not want to put too much seasoning or steak sauce to overpower the steak.

montreal steak

Quick tips:

– Let meat sit in the room temperature for about 15 mins before grilling. It tastes better than taking meat out of the fridge and put right away on the grill.

– Do not cut the meat while grilling to see if it’s done. You ruin the steak by letting the juice out.

To make side dishes with steak, you can do french fries, sweet fries, baked potatoes, steamed veggies (broccoli, squash, Brussels sprouts, etc), corn on the cob, roasted asparagus, roasted potatoes, or anything else you like. Those are my favs so I mentioned (hehe).

My asparagus. Asparagus is considered very very healthy veggies. I like to put fresh minced garlic, olive oil, salt & pepper and all-purposed seasoning on asparagus and roast them in the oven or sometimes put them on the grill.

IMG_1083

Here are the strip steaks after hanging out on the grill about 13 mins:

IMG_1087

And the dinner is ready:

IMG_1089

IMG_1086

I like to season the meat & the veggies before I go to work and put in the fridge. Getting home after work, it only takes us about 30-45 mins to get the dinner ready. Red meat tastes best with red wine but I am not a big fan of it so I drink white wine/riesling. Lighting up candles, turning on some tunes, telling your loved one about your day, you’ll have the best relaxed moments with the greatest meal ever.

Happy cooking!

Daisy